Jorge Newbery Promotor de la ciencia y la cultura. - 17/12/03 (Argentina)
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Jorge Newbery Promotor de la ciencia y la cultura. - 16/12/03 (Argentina)

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Jorge Newbery Promotor de la ciencia y la cultura

VERÓNICA GUEVARA
WALTER ÁLVAREZ 

Nació en Buenos Aires el 27 de mayo de 1875. Murió en Los Tamarindos (Mendoza, Argentina) en marzo de 1914. 

Se conoce de Jorge Newbery que fue el fundador de la aeronáutica argentina, una gran aviador y un deportista reconocido. Fue, además, un innovador en el campo de la tecnología, y un funcionario publico eficiente y esforzado. También, y este aspecto de su vida es menos conocido, fue un promotor de la ciencia y la cultura del país, y uno de los primeros en estudiar con seriedad la cuestión del petróleo. 

Jorge Newbery nació en el centro de Buenos Aires, en una casa de la calle Florida, el 27 de mayo de 1875. Por su origen, y por su vida, fue un porteño de estirpe.

Se bachillero en 1890; y en 1891, con 16 años viajo a los Estados Unidos. Era la segunda vez: ya lo había hecho, solo, cuando tenia 8 a·os de edad. 

Regreso en 1895, con un titulo de ingeniero electricista de la Universidad de Cornell y certificados de alumno brillante en el Drexel Institute, donde Tomas A. Edison fue su maestro. Con sus títulos, rápidamente obtuvo un nombramiento con cargo de jefe en la compañía Luz y Tracción del Río de La Plata. 

De los Estados Unidos también trajo la obsesión por los deportes; allí gano un campeonato de boxeo en Cornell, y no se quedo atrás en esgrima y en natación.

Newbery encontró tiempo para trabajar, mantenerse al día en materia de novedades científicas extranjeras, estudiar, practicar deportes y desarrollar una vida social mucho mas que intensa. 

En 1897, ingreso a la Armada, en tiempos del conflicto limítrofe con Chile. Al mismo tiempo, era profesor de natación en la Escuela Naval. La carrera naval de Newbery duro tres años, hasta 1900, cuando el intendente Adolfo Bullrich lo nombro director general de alumbrado de la Municipalidad de la Capital Federal, cargo que mantendría hasta el fin de su vida.

Por ese tiempo, era socio y habitué en los salones del Jockey Club, de Gimnasia y Esgrima y del Club del Progreso. Pronto, gano una enorme popularidad en todos los niveles sociales. 

En 1903, el gobierno municipal propuso colocar bajo administración comunal la provisión de energía eléctrica a la ciudad de Buenos Aires, lo cual, necesariamente, le hacia entrar en conflicto con las compañías extranjeras que explotaban ese servicio. Newbery rápidamente tomo parte en esa polémica y escribió un largo articulo, publicado en tres partes durante el primer semestre de 1904, en números sucesivos de sus Anales, por la Sociedad Científica Argentina. En ese trabajo, Newbery expone un concepto bien norteamericano: la propiedad publica integra el patrimonio de cada uno de los ciudadanos; la comuna, dice, constituye una "sociedad cooperativa anónima" y cada residente de la ciudad es "un tenedor de títulos". Newbery se manifiesta partidario de la intervención decidida del Estado en materia energética. 

En 1904, quedo a cargo de la cátedra de electrotecnia en la Escuela Industrial de la Nación. Ni bien se hizo cargo de esa cátedra, Newbery viajo a Sant Louis, Estados Unidos, donde asistió al Congreso Internacional de Electricidad en representación del municipio porteño. Alli, Newbery se reencontró con su antiguo maestro Tomas Edison.

En los trabajos de Newbery publicados por la Sociedad Científica Argentina, se advierte su obsesión por el desarrollo industrial y energético, y por incorporar a la Argentina todos los avances en ese sentido. También se entreve en esos artículos su formación laica y cientificista.

Hacia 1907, la compañía Auer aplico el tungsteno, por primera vez, a la producción de una lámpara eléctrica, en reemplazo del filamento de carbón creado por Edison. El tungsteno era entonces desconocido en la Argentina, y fue Newbery quien trajo la noticia de su existencia y uso.

En 1907, conoció la aerostática. El 26 de noviembre, Aaron Anchorena (ya experto: había ascendido en Paris 11 veces) y Newbery aseguraron que subirían en globo antes de navidad. El 25 de diciembre, en la Sociedad Sportiva, que ya tenia su hipódromo en medio de Palermo, ascendieron con el Pampero. La actividad se convirtió en su pasión.

Al año siguiente, preparo la constitución de un club dedicado a desarrollar la aerostación deportiva, y también el empleo de globos en estudios atmosféricos y meteorológicos (Aero Club). 

Pocos meses después, le llegaron informes del descubrimiento de un yacimiento petrolífero en las afueras de Comodoro Rivadavia. Newbery discutió largamente la cuestión con su amigo Justino Thierry, profesor de química en el Colegio Militar y jefe del laboratorio en la Dirección de Alumbrado, comenzó la redacción de un libro sobre la cuestión. En 1910, al reunirse en Buenos Aires el Congreso Científico Internacional Americano, Newbery y Thierry presentaron un libro de casi 300 paginas: El petróleo. Allí hicieron esbozo de las ideas desarrolladas mas tarde por otro amigo de Newbery, Enrique Mosconi. Propugnaron la creación, mediante leyes especiales, de reservas estatales en toda zona potencialmente petrolera. El Estado, decían, debía rodear con toda clase de garantías su facultad de explotar hidrocarburos.

La dirección del Aero Club no volvió a reunirse y en la practica quedo disuelta luego de que el Pampero se perdiera trágicamente en lo que intento ser el primer viaje nocturno (viajaba en el Eduardo Newbery, hermano de Jorge).

Con la adquisición de un nuevo aerostato: el Patriota, el Aero Club se revitalizo. 

En 1910, llego al país el piloto francés Henry Bregi. Su visita impulso a Newbery a la aviación. El 23 de marzo, luego de un gran esfuerzo realizado por muchos de los allegados al Aero Club, se inauguro el aeródromo.

Con la llegada del piloto italiano Cattaneo a Buenos Aires se produjo un salto cualitativo para la aviación argentina. El piloto sobrevoló Buenos Aires y logro cruzar el río hacia Uruguay. La aviación se convirtió en un fenómeno de masas. Newbery aprovecho la visita de Cattaneo para intentar convencer a los altos mandos militares sobre la conveniencia de incorporar a la aviación en sus proyectos. Según sus palabras, la aeronáutica es "el punto de partida de una revolución mundial vinculada no solo a la guerra sino que también representa una vasta contribución al estudio de la meteorología y un paso mas para resolver el ideal de la facilidad y rapidez en el transporte."

A mediados de 1912, se tomo la decisión política de incorporar al ejercito una escuadrilla aérea. Una comisión integrada por Newbery, Teodoro Fels y el coronel Martín Rodríguez fue la encargada de recomendar el avión mas adecuado para las armas argentinas. Fue también Newbery uno de los encargados de preparar la Escuela de Aviación Militar.

Convertido en un aviador avezado, en febrero de 1914 Newbery logro el record mundial de altura alcanzando los 6.225 metros en un vuelo preparativo de su gran objetivo: el viaje transcordillerano. Este proyecto le seria fatal.

Murió en marzo de 1914, cerca de Los Tamarindos (Mendoza), cuando la nave en la que realizaba un viaje de practica (eran las vísperas de su gran proyecto) se desplomo a tierra.




Fuente:Proyecto Ameghino




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